Continuamos con el repaso de las camisetas retiradas por los equipos. Hoy es el momento de evaluar la única historia de la franquicia ubicada en Charlotte.

La historia de los Charlotte Hornets está dividida en dos partes. La primera de ellas inicia en 1984, cuando George Shinn logra convencer a la NBA para que acepten el equipo de una ciudad con muchísima historia de básquetbol universitario (Carolina del Norte, Duke y Davidson). La franquicia continuaría ahí hasta el 2002, cuando Shinn evaluó que la falta de público generaba pérdidas y que lo mejor era mover la organización a New Orleans, tres años antes del devastador huracán Katrina.

En este contexto, la NBA precisaba de una expansión de una franquicia ya que llegaría al número redondo de 30 equipos y podría reconfigurar la liga. Ahí fue cuando el dueño de Black Entertainment Television (BET), Robert Johnson, invirtió 300 millones de dólares para poder meter al equipo dentro de la liga.

El tercer capítulo sería la aparición de Michael Jordan, quien decidió comprarla en febrero del 2010 y se volvió el primer ex jugador de la historia en ser dueño de una franquicia. Tras cuatro años de conducción bajo el nombre de Bobcats, luego que New Orleans decidió modificar su nombre de Hornets a Pelicans, Charlotte volvió a adoptar su apodo, el cual mantiene hasta la actualidad.

Desde su debut en 1988-89, Charlotte tuvo cuatro apariciones en semifinales de conferencia y otras cinco clasificaciones a la postemporada. Si bien la franquicia contó con nombres como Mugsy Bogues, Larry Johnson, Allonzo Mourning, Anthony Mason, Glen Rice y David Wesley, la única camiseta retirada fue la de Bobby Phills.

Phills llegó a la franquicia en 1997, luego de ser electo por los Milwaukee Bucks con la 45° posición del Draft de 1991. Tras pasar un año en la G-League, el escolta fue fichado por los Cleveland Cavaliers, donde demostró ser un gran defensor. Su mejor campaña con la organización de Ohio fue la 1995-96, cuando promedió 14,6 puntos, 3,8 asistencias, 3,6 rebotes y 1,4 robos. Además, tuvo el honor de formar parte de uno de los quintetos defensivos ideales.

La difícil tarea de defender a Jordan

Foto: Getty Images.

Su arribo a Charlotte se dio tras la temporada 1996-97, en la que Phills promedió 1,6 robos, su mejor marca de la carrera. La franquicia, que venía de hacer un 54-28 el año anterior, firmó a Phills para complementar un equipo marcado por la anotadores (B.J. Armstrong, Dell Curry, Vlade Divac, Glen Rice, Anthony Mason, David Wesley) y tener una chance de poder frenar tanto a Michael Jordan como a sus Bulls de conseguir su segundo tricampeonato.

Pese al buen movimiento, Charlotte bajó su marca a un 51-31 que lo volvió a dejar en el cuarto lugar del este en la temporada 97-98. Phills mantuvo números similares a los de su época en Cleveland, mientras que en la primera ronda de los Playoffs, ante los Atlanta Hawks, contuvo a Mookie Blaylock, bajándole el goleo a 14,8 puntos por noche con un 41,2% de efectividad de campo, como también generándole 2,2 pérdidas por encuentro. Charlotte avanzó a las semifinales de conferencia con un 3-1.

En esa segunda etapa terminó encontrándose con Chicago Bulls. El elenco del estado de Illinois fue superior al de Carolina del Norte en la serie, pero Willis no hizo una mala labor defendiendo a Jordan: lo mantuvo en 29,6 puntos por partido con un 46,5% de campo y le generó 1,8 pérdidas por partido cuando su media en esa postemporada fue de 32,4 puntos. Inclusive, bajó el goleo de MJ a 22 en el segundo juego de la serie, el único que acabó en manos de los Hornets por 78-76.

El líder sin acompañamiento

Bobby Phills junto a David Wesley. Foto: AP.

La desaparición de los Bulls de Jordan y el lockout se combinaron para que cambie el mapa de la NBA. Charlotte cambió notablemente su plantel, dejando ir a sus mejores jugadores a Los Ángeles Lakers para adquirir a Eddie Jones y Elden Campbell, mientras que Anthony Mason sufrió la ruptura de su bíceps, perdiéndose toda la temporada.

En este contexto, Phills no sólo tomó el rol de líder defensivo, sino que también fue exigido a tomar más lanzamientos. Así, subió su goleo de 10,4 a 14,3 puntos por partido, mientras que su promedio rebotero ascendió de 3,5 a 4,0 por encuentro. A través de él, Charlotte logró tener una temporada positiva de 26-24, pero quedó un juego por detrás de New York y no pudo acceder a la postemporada.

Un trágico final

Foto: Charlotte Observer.

Phills se definió como un 3&D en Charlotte, mientras que en el inicio de la 1999-00 tuvo dos partidos en los que anotó cuatro triples. El último de ellos le permitió anotar 27 puntos en la victoria sobre el Orlando Magic, en la noche del 19 de noviembre de 1999.

El 12 de enero del 2000 marcaría el final de la vida de Bobby Phills. Luego de entrenarse junto a los Hornets, el jugador decidió correr una picada a bordo de su Porsche 993 Cabriolet. Su rival fue su compañero, David Wesley.

Phills manejó a 160 kilómetros por hora (100 mph) en una ruta que permitía un máximo de 72 (45 mph) a las 11 de la mañana. El escolta perdió el control de su auto, chocando con un particular (Robert Woolard) y un taxista (Yao Agbegbon). Su muerte se produjo de manera instantánea.

Según el medio The Charlotte Observer, no era la primera vez que tanto él como Wesley hacían este tipo de carreras. Ambos tenían varias multas por exceso de velocidad, aunque Wesley salió ileso.

Su camiseta número 13 fue retirada en la noche del 9 de febrero del 2000 y estuvo presente en el estadio hasta el 2002, cuando la franquicia se mudo. Los Charlotte Bobcats no retornaron su remera al techo del Time Warner Cable Arena, aunque esto fue posible en 2013, cuando la franquicia recuperó su apodo original.

Según lo que reportó The New York Times en 1998, Michael Jordan definió a Bobby Phills como el defensor más duro que le tocó enfrentar. Por eso la decisión de volver a honrarlo se dio apenas esto fue posible.

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