2-Malik Sealy

Foto: Getty Images.

El 20 de mayo del 2000 cambió la vida en Minnesota. El alero de 30 años volvía a su hogar de madrugada tras la fiesta de cumpleaños de su compañero, Kevin Garnett. El profesional tomó la carretera Highway 100 a bordo de su Range Rover, cuando de repente un conductor llamado Souksangouane Phengsene lo impactó desde adelante ya que estaba conduciendo en la dirección contraria.

La colisión produjo la muerte inmediata de Sealy, dado que su auto no tenía un airbag, lo que si tenía Phengsene, quien sufrió lesiones menores. El asiático había estado preso por manejar ebrio en 1997 y lo estaba aquella noche, cuando irresponsablemente produjo un impacto que acabó con la vida del jugador.

El forward había llegado a Minnesota en 1998 tras sus pasos por Indiana Pacers, Philadelphia 76ers y Detroit Pistons. Si bien no era titular indiscutido para la franquicia, fue uno de los líderes del equipo por aquel entonces por su veteranía, como también fue el mentor de quien era su mejor amigo, Garnett.

A modo de tributo, la franquicia decidió retirar la camiseta número 2 de Sealy tras el primer partido de la temporada 2000-01. Esto se dio en la noche del sábado del 4 de noviembre del 2000, cuando los Timberwolves vencieron 99-91 a los Kings.

KG luego vistió la camiseta número 2 de los Brooklyn Nets en tributo a su gran amigo. Esto no lo pudo hacer en Boston Celtics, ya que esa camiseta está retirada en honor a Red Auerbach.

Flip

Foto: Getty Images.

Junto a la camiseta de Malik Sealy, en el Target Center también se puede ver un banner con la palabra Flip, que memora al entrenador más importante de la historia de la franquicia: Philip Daniel Saunders.

Después de pasos exitosos por el básquetbol universitario y las ligas menores, Saunders llegó a la franquicia en mayo del 1995. Trabajó unos meses como general manager bajo la presidencia de Kevin McHale, pero el 18 de diciembre de ese año, tras la salida de Bill Blair, junto a la leyenda de los Celtics decidieron que sería el entrenador principal.

Su arribo fue casi a la par de Kevin Garnett, quien fue electo con el 5° pick del Draft del 95. Saunders fue el conductor del equipo que rápidamente tuvo a The Big Ticket como líder. A lo largo de diez años, tanto el entrenador como la estrella lograron formar una identidad de juego concretando la primera clasificación a los Playoffs de la historia de la franquicia en 1997, la cual sería la primera de ocho seguidas.

Tras siete eliminaciones tempraneras en primera ronda, la 2003-04 marcó un antes y después en la vida de Minnesota Timberwolves. Garnett mantuvo promedios de 24,2 puntos, 13,9 rebotes, 5,0 asistencias, 2,2 bloqueos y 1,5 robos por partido para ganarse el premio MVP, mientras que el arribo de varios veteranos como Latrell Sprewell impulso al equipo a concretar la mejor temporada de su historia: 58-24 para liderar el oeste.

Los Timberwolves ganaron la primera ronda con comodidad ante los Denver Nuggets (4-1), pero luego tuvieron que sudar la gota gorda ante los Sacramento Kings en las semifinales de conferencia (4-3). Lamentablemente, Los Ángeles Lakers los frenaron en las finales de conferencia con un 4-2 que los privó de poder decir presente en la definición de aquel año ante los Detroit Pistons.

Tras un flojo arranque de temporada (25-26), Saunders fue despedido de los Timberwolves por McHale, quien tomó el cargo de entrenador pero no pudo concretar el regreso a los Playoffs.

Luego de pasar nueve años fuera de los Timberwolves, Saunders volvió para una última temporada en la 2014-15, en la cual agarró a un equipo totalmente en reconstrucción y apenas pudo concretar 16 triunfos en 82 presentaciones.

El 11 de agosto del 2015 fue diagnosticado linfoma de Hodgkin, por lo que dejó el cargo para tratar la enfermedad. Su muerte se produjo dos meses después, el 25 de octubre del 2015.

Saunders cerró su carrera como entrenador de los Timberwolves con 427 triunfos en fase regular y 17 victorias en postemporada, combinando un total de 444 festejos contra 422 derrotas. Además, aportó el único pasaje a una instancia mayor a la primera ronda de los Playoffs, mientras que Minnesota únicamente pudo regresar a la postemporada 2018 tras su primera salida en 2005.

El indiscutible caso de Kevin Garnett

Foto: Getty Images

Cuando uno piensa en los Minnesota Timberwolves, la primera persona que se viene a la cabeza es Kevin Garnett. El ala-pivote fue el mejor jugador de la historia de la franquicia, el que pudo generarle respeto a la franquicia por parte del resto de la liga, además de ser el único MVP que tuvo la organización en su historia.

KG fue All-Star en 10 de sus primeras 12 campañas con los Timberwolves (sus única ausencia se dio en 1995, cuando era novato, ya que en 1999 no se llevó a cabo por el Lockout), mantuvo promedios de 20 puntos, 10 rebotes, 1,5 robos y 1,5 tapas o más entre 1997 y 2007, mientras que su aporte tanto dentro como fuera de la cancha fue invaluable. Como si todo esto fuese poco, también volvió a la franquicia en 2015 para retirarse como jugador de los Timberwolves, jugando así 41 partidos.

En este contexto, lo lógico sería que la camiseta número 21 esté retirada por la franquicia. Sin embargo, su mala relación con el dueño Glen Taylor continúa privándolo de este tributo.

Según el ex jugador, Garnett tenía todo acordado para suceder a Flip tras su retiro, y Saunders había dado el visto bueno para que esto suceda. Pero, en palabras del nuevo integrante del salón de la fama a The Athletic: “Cuando Flip murió, el acuerdo que teníamos se fue con él. Taylor fue una serpiente, le faltó a su palabra y contrató a Thibodeau tanto para el cargo de entrenador como para presidente de operaciones. Nunca más volvimos a hablar, nunca lo voy a perdonar”.

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